Benjamin Disraeli, primer conde de Beaconsfield (1804-81) fue un gran estadista y novelista británico. Nació en Londres y provenía de una familia judía que se había convertido al anglicanismo.

Era el individuo más ambicioso y más grande que la vida. Se vistió con ropas coloridas. Siempre elegía sus palabras con cuidado y solo hablaba cuando tenía algo memorable e ingenioso que decir.

Comenzó su vida trabajando durante tres años en la oficina de un abogado. Luego, sin éxito, trató de comenzar un periódico.

Su primer gran avance fue cuando alcanzó fama y éxito como novelista popular. Su primera novela fue Vivian Gray (1826). La más famosa de sus muchas novelas fueron quizás sus dos novelas políticas, Coningsby (1844) y Sibila (1845)

Disraeli se unió al Partido Conservador y en 1837 ingresó al Parlamento británico como miembro de Maidstone.

Su primer discurso ante el Parlamento fue interrumpido por otros miembros del Parlamento a quienes no les gustó su manera florida de hablar y su colorida vestimenta. Al concluir su discurso, hizo la famosa respuesta: “Aunque ahora me siento, llegará el momento en que me escuches”.

Se convirtió en el líder del movimiento Young England, que fue el hogar de esa sección de los conservadores conocida como los conservadores románticos. Los conservadores románticos eran conservadores políticos que criticaban los efectos de la Revolución Industrial que ocurrían en Gran Bretaña en ese momento. Creían que la monarquía y la iglesia eran los protectores naturales de las clases trabajadoras agrícolas e industriales y sospechaban de la tendencia de la Revolución Industrial a destruir las protecciones y obligaciones tradicionales que habían existido en Gran Bretaña desde tiempos inmemoriales.

También se opuso a las políticas de libre comercio de su compañero conservador, Sir Robert Peel. Peel diseñó la derogación de las Leyes del Maíz (1845-46), que controlaban el precio del trigo y de otros tipos de granos mediante la imposición de aranceles protectores a la importación de granos extranjeros. En cambio, Disraeli favoreció el proteccionismo para proteger la agricultura y la industria británicas. En días posteriores, Disraeli dejó de apoyar el proteccionismo en gran medida, al considerar que las Leyes del Maíz favorecían principalmente los intereses de los terratenientes y perjudicaban a los pobres.

Mientras estaba en el Parlamento, Disraeli se convirtió en Canciller del Tesoro tres veces y luego se convirtió en el líder de los Comunes (la cámara baja del Parlamento británico). En el último papel, presentó el proyecto de ley de reforma de 1867.

Disraeli se desempeñó como primer ministro del Reino Unido por dos períodos: primero, en 1868, y luego, más tarde y más ampliamente, en el período 1874-80. Durante su segundo primer ministro, promovió el imperialismo británico (es decir, la extensión del Imperio Británico) y una política exterior progresista. En 1876 aprobó una legislación que le otorga a la reina Victoria un nuevo título: Emperatriz de la India.

Disraeli condujo a Gran Bretaña a la Segunda Guerra Afgana (1878-79) y a la Guerra Zulú (1879), y buscó disminuir el poder y la influencia de Rusia.

Mostró una diplomacia muy hábil en la protección de los intereses extranjeros de Gran Bretaña. Detuvo una guerra entre Rusia y Turquía enviando una flota británica a los Dardanelos. Mediante tales medidas, controló el imperialismo ruso en Turquía y los Balcanes.

En el Congreso de Berlín de 1878, Disraeli promovió con éxito un tratado que fue más favorable para Gran Bretaña. Persuadió a Otto von Bismarck, el canciller alemán, para que apoyara su tratado y sus cláusulas que mantenían a Rusia fuera del mar Mediterráneo. Su tratado, que restringió el poder del oponente británico, Rusia, incidentalmente contribuyó a la paz europea en ese momento y fue alabado por Bismarck por hacerlo.

Durante su segunda administración, Gran Bretaña se convirtió en medio propietario, junto con Egipto, del Canal de Suez (1875). Este movimiento le dio poder a Gran Bretaña sobre Egipto y, lo que es más importante, sobre el Canal de Suez, ese componente vital pero vulnerable en la nueva ruta más corta y más rápida entre Gran Bretaña y sus colonias en Asia, África Oriental y el Océano Pacífico.

Disraeli también aprobó una legislación que codifica y extiende ciertas reformas sociales, por ejemplo, la limpieza de barrios marginales y la renovación urbana, la Ley de Salud Pública de 1875 y más derechos para que los trabajadores se unan a sindicatos y promuevan sus intereses. Sin embargo, debe tenerse en cuenta que muchas de estas medidas se iniciaron originalmente bajo la administración del antecesor y gran rival de Disraeli, el liberal William Gladstone.


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